Parchi eolici giganti sorgono al largo della Scozia

Il pilota della barca da lavoro lunga quasi 80 piedi ha acceso i suoi potenti motori, bloccando la prua contro la base di un’imponente turbina eolica nel tranquillo Mare del Nord. Tre uomini in abiti gialli e arancioni sono saliti  sui pioli di metallo e hanno iniziato a scalare lentamente la struttura di quasi 90 metri, dotata di enormi eliche che permettono di inviare elettricità alla Scozia.

Cinemagrafo

Era una normale giornata lavorativa per questi dipendenti e appaltatori di un’utility scozzese, la SSE, e dei suoi partner, che gestiscono il vasto parco eolico Beatrice al largo della punta settentrionale della Gran Bretagna.

Il loro compito è passare da una turbina all’altra – Beatrice ne ha 84 schierate su 50 miglia quadrate di acqua del Mare del Nord – eseguendo la manutenzione delle potenti macchine. Le squadre di solito riescono a farne due o tre al giorno. È un lavoro estenuante, fino a 12 ore al giorno in acqua, ma ha i suoi frutti.

Come altre persone intorno a Wick, un ex porto peschereccio in cui ha sede l’attività del parco eolico, il signor Larter si considera fortunato per aver firmato un contratto in un’attività che sta crescendo mentre l’Europa cerca di sostituire petrolio e gas, la cui produzione è stata un pilastro di questa parte della Scozia, con energia più pulita. “Questo settore è il futuro”, ha detto.
I lavori presso il parco eolico possono richiedere fino a 12 ore al giorno in acqua.

La base di una turbina eolica in primo piano, con diverse altre turbine visibili nella nebbiosa distanza.
Ci sono 84 turbine su 50 miglia quadrate nel Mare del Nord.

In tutto il mondo, i governi e gli sviluppatori stanno investendo centinaia di miliardi di dollari in grandi parchi eolici offshore come Beatrice per raggiungere gli obiettivi del cambiamento climatico.

Queste iniziative sono attraenti per investitori e legislatori perché producono enormi quantità di energia pulita e possono essere collocate abbastanza lontano dalla costa da essere in gran parte fuori dalla vista. La Gran Bretagna sta già generando più del 10 percento della sua elettricità dal vento marino, e nei giorni di raffiche, come lo scorso 2 novembre, il vento arriva a produrne più della metà. Poiché la sicurezza energetica diventa una questione critica a seguito della guerra della Russia in Ucraina, il paese aspira a quasi quadruplicare la capacità offshore nel prossimo decennio.
Intorno al Moray Firth, una tacca triangolare del Mare del Nord al largo di Wick, ci sono prove abbondanti di energia più pulita che sostituisce i combustibili fossili. Il parco eolico di Beatrice prende il nome da un vicino giacimento petrolifero offshore che si è esaurito e sarà progressivamente smantellato. (Il giacimento petrolifero prende il nome da una moglie di T. Boone Pickens, il petroliere americano, la cui compagnia ha realizzato Beatrice.)

Appena a sud-ovest c’è un altro porto, Nigg, dove Global Energy Group ha recentemente speso 120 milioni di sterline (circa 137 milioni di dollari) per rinforzare le banchine in modo da poter caricare gli enormi componenti per le turbine eoliche offshore sulle navi.

Sebbene le scarse forniture di gas naturale abbiano fatto lievitare le bollette dell’elettricità nell’ultimo anno, lo scetticismo sul futuro dei combustibili fossili rimane forte in Gran Bretagna e in gran parte dell’Europa, e i numeri raccontano una storia di declino. Dopo aver raggiunto un picco nel 2014, gli investimenti in petrolio e gas in Gran Bretagna sono crollati di circa tre quarti a circa 3,7 miliardi di sterline l’anno scorso, secondo Offshore Energies UK, un gruppo industriale. I posti di lavoro sostenuti dall’azienda sono diminuiti di oltre la metà in circa un decennio, arrivando a circa 200.000.

I parchi eolici offshore come Beatrice stanno facendo la differenza. L’anno scorso gli investimenti in queste strutture sono stati di 6,7 miliardi di sterline, circa il doppio di quelli per petrolio e gas. Anche se le aziende che producono turbine stanno vivendo difficoltà finanziarie a causa dei colli di bottiglia della catena di approvvigionamento, l’industria eolica offshore è in forte espansione. I posti di lavoro nella costruzione e manutenzione di parchi eolici offshore e presso i loro fornitori sono aumentati di circa il 16% lo scorso anno a 31.000, di cui circa un terzo in Scozia, secondo l’Offshore Wind Industry Council.

L’industria eolica marina, sebbene in rapida crescita, è ancora agli inizi e produce solo una piccola frazione del contenuto energetico del petrolio e del gas estratti dal Mare del Nord britannico. E a causa della maggiore capacità di automatizzare il funzionamento delle strutture marittime, non è certo se sostituiranno completamente il numero in calo di posti di lavoro nel settore del petrolio e del gas.

Tuttavia, i cambiamenti in corso in questa regione della Scozia potrebbero significare che c’è ancora un futuro per le persone che lavorano nel settore del petrolio e del gas e per le comunità che da esso dipendono.

Una collezione di strutture metalliche gialle.
Un gruppo di turbine si trova a Nigg, un porto a sud-ovest di Wick.
Il parco eolico di Beatrice supporta circa 70 posti di lavoro.
Molte persone che hanno affinato le proprie capacità sulle piattaforme petrolifere offshore che punteggiano le acque al largo della Scozia trovano relativamente facile passare all’industria eolica. Tra coloro che hanno effettuato il passaggio c’è Alan Paul, un nativo di Wick che ha trascorso 28 anni nel settore petrolifero e ora gestisce la sala di controllo di Beatrice ai margini del porto. È qui che i tecnici monitorano le attività delle turbine, utilizzando telecamere montate sulle apparecchiature e controllando le prestazioni delle macchine giganti sugli schermi. “Otto dei nove operatori hanno esperienza nel settore petrolifero”, ha affermato Paul, 54 anni. (Beatrice sostiene circa 70 posti di lavoro, mentre circa 1.400 persone presso SSE, la società madre, lavorano nell’energia eolica.)

Parte di ciò che attirava il signor Paul era il desiderio di sfuggire alla necessità di trascorrere settimane lontano da casa, perdendo matrimoni e vacanze. Ha detto che quelle tensioni, parte della vita di un lavoratore offshore, avevano contribuito al fallimento del suo primo matrimonio. Da allora si è risposato. “Finalmente potrò dormire nella mia casa ogni notte”, ha detto unendosi a Beatrice nel 2017.

Completate nel 2019, le turbine di Beatrice possono produrre abbastanza elettricità per alimentare più di 400.000 case, l’equivalente di circa un sesto del totale della Scozia.

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L’utile operativo di Beatrice lo scorso anno fiscale è stato di 218 milioni di sterline.

Beatrice fa anche un sacco di soldi. Nell’anno che si è concluso il 31 marzo, ha registrato un utile operativo di 218 milioni di sterline su un fatturato totale di 393 milioni di sterline, ovvero circa 1 sterlina di utile operativo ogni 2 sterline di entrate.

La presenza di un’attività così smisurata è stata un vantaggio per Wick, una cittadina di circa 7.000 abitanti il ​​cui periodo di massimo splendore risale a più di un secolo fa, quando piccole imbarcazioni da pesca ricoprivano il suo porto. Beatrice ha pagato per ripulire l’area portuale, inclusi 20 milioni di sterline per rinnovare due edifici in pietra da utilizzare per il centro di controllo e costruire banchine per le barche degli operai manutentori. I proprietari di Beatrice hanno anche fornito 6 milioni di sterline per miglioramenti locali come nuove luci intorno al porto e attrezzature per una spiaggia.

Beatrice, la cui costruzione è costata 2,5 miliardi di sterline, è stato il primo gigantesco parco eolico della Scozia e ha contribuito ad aprire la strada a installazioni ancora più grandi, alcune delle quali avevano un budget quattro volte superiore, o anche di più.

A Nigg, le gru stanno caricando i supporti delle turbine verniciati di giallo, chiamati jacket, sulle navi. (Questi supporti non sono stati realizzati in Gran Bretagna, ma in Cina e in altri luoghi; le aziende britanniche affermano che vorrebbero realizzare queste parti a livello locale, ma dovranno diventare più competitive sui costi.) L’attrezzatura è destinata a Seagreen, un impianto eolico da 3 miliardi di sterline in costruzione da parte di SSE e di TotalEnergies, il gigante francese. Avrà quasi il doppio della capacità di generazione di Beatrice.

La tassa sul guadagno del 45% recentemente annunciata dalla Gran Bretagna, volta a recuperare i profitti derivanti dall’aumento dei prezzi dell’elettricità, non dovrebbe influire su Beatrice perché, come molti parchi eolici di recente costruzione, opera nell’ambito di un regime di sovvenzioni che già limita le entrate.

Un gruppo di stand di turbine gialle si vede in lontananza sul bordo dell'acqua.
Le turbine in attesa di schieramento a Nigg.
Vengono mostrati molti dei giganteschi supporti delle turbine gialle, con una minuscola macchina in lontananza che dà un'idea delle dimensioni dei supporti.
I giganteschi supporti per turbine sono stati per lo più costruiti in Cina e spediti in Scozia.
Ma il signor Phillips-Davies ha recentemente dichiarato alla BBC che la tassa ridurrebbe i fondi che SSE aveva a disposizione per investire e che il governo dovrebbe fare attenzione a non compromettere il boom eolico della Gran Bretagna. “Abbiamo trascorso oltre un decennio a costruire uno dei posti migliori in cui investire nell’energia verde e dobbiamo assicurarci di mantenerlo tale”, ha affermato.

Nonostante la tassa, l’industria eolica offshore sembra destinata a crescere rapidamente per soddisfare le esigenze create dai piani del governo di sostituire le auto a benzina e diesel con modelli elettrici e il riscaldamento a gas naturale con apparecchi elettrici.

La Crown Estate Scotland, ad esempio, quest’anno ha assegnato aree di fondale marino che coprono 2.700 miglia quadrate per l’affitto eolico a una varietà di società, tra cui SSE, BP e Shell. Gli analisti stimano che l’investimento totale in questi progetti, noti collettivamente come Scotwind, potrebbe superare i 100 miliardi di dollari.

BP da sola prevede che i suoi piani per l’eolico offshore possano supportare circa 300 posti di lavoro presso l’azienda, aiutandola a mantenere una presenza considerevole in Scozia, dove ora ha circa 900 dipendenti. Richard Haydock, un veterano dell’industria petrolifera che ora dirige il programma Scotwind di BP, ha affermato che circa la metà delle nuove assunzioni per l’eolico verrebbe da lavori nel settore dei combustibili fossili. Il mantenimento del grande parco eolico che la società intende costruire richiederà personale “abbastanza paragonabile” a un giacimento petrolifero offshore, ha affermato.

Ma l’atmosfera accogliente e casalinga che ha portato il signor Paul a Beatrice potrebbe non essere sempre possibile per le persone che lavorano in alcuni dei prossimi parchi eolici, che saranno molto più al largo. I tecnici vivranno probabilmente sulle navi di stanza nei parchi eolici per due settimane e poi si scambieranno con nuove squadre. “Sarà molto simile al modello e allo stile di vita” dei lavoratori sulle piattaforme di perforazione offshore, ha affermato Haydock.

Diverse turbine eoliche viste nella nebbiosa distanza da una barca da lavoro.
Una barca che trasporta i tecnici al parco eolico.

Fonte: The New York Times –

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